La paradoja de Fermi

En el verano de 1950 el eminente físico Enrico Fermi, durante una charla informal con unos colegas sobre platillos volantes y civilizaciones extraterrestres preguntó ¿Dónde están todos? Efectivamente, si frecuentes estimaciones parecen indicar la existencia de varios cientos de miles de civilizaciones alienígenas, cómo es posible que nunca hayamos tenido evidencias de ninguna de ellas. Dicha contradicción se conoce cómo paradoja de Fermi y suele emplearse para poner en duda cálculos tan optimistas.

Fermi

Enrico Fermi, de origen italiano, fue en una figura destacada de la física teórica por sus contribuciones a la mecánica cuántica y a la física de partículas. Recibió el premio Nobel en 1938, participó en el proyecto Manhattan y más tarde en las pruebas de los primeros reactores nucleares. Poseía una habilidad especial para realizar cálculos rápidos sobre problemas aparentemente imposibles de resolver debido a la falta de información, mediante aproximaciones y suposiciones razonables. Solía plantear, sin previo aviso, a sus alumnos cuestiones como ¿Cuántos granos de arena hay en las todas las playas del mundo? o ¿Cuántos afinadores de piano hay actualmente en la ciudad de Chicago? Este tipo de cuestiones hoy día son conocidas como problemas de Fermi.

Origen de la paradoja

En la época mencionada al comienzo de esta entrada Fermi trabajaba en Los Álamos, Nuevo México. Se dirigía a comer con unos colegas, entre ellos Edward Teller (padre de la bomba atómica), cuando alguien mencionó una viñeta humorística aparecida recientemente en el diario New Yorker (el dibujante había relacionado frecuentes avistamientos OVNI con un extraño caso de desaparición de cubos de basura). Tras las bromas iniciales la charla derivó en una conversación más seria sobre los viajes interestelares y la existencia de civilizaciones técnicamente avanzadas en la galaxia. Un poco más tarde, cuando los temas se habían vuelto más mundanos, Fermi preguntó de repente ¿Donde están todos?

Sus compañeros entendieron perfectamente a que se refería, y que tratándose de Fermi, era el resultado de una profunda reflexión. Aunque aún faltaba una década para que Frank Drake diese a conocer su famosa ecuación epónima, calcular el posible número de civilizaciones existentes en la galaxia era el típico problema de Fermi. En virtud de los datos de la época y de la conversación anterior, probablemente obtendría valores comprendidos entre medio millón y un millón. Así que la pregunta era, y continúa siendo, obligada ¿donde están? y ¿por qué aún no hemos tenido noticias de ellas? Sobre todo teniendo en cuenta que muchas deberían ser miles de años más antiguas que nuestra propia civilización.

Soluciones

Supuestamente Fermi trataba de poner en duda un universo repleto de alienígenas y sobre todo las historias de platillos volantes, sin embargo, hoy día la paradoja se toma como la evidente contradicción entre nuestras observaciones y los abultados resultados obtenidos por algunos científicos, pudiendo estar la solución tanto en nuestra incompetencia para detectar civilizaciones extraterrestres como en la inexistencia de las mismas.

Stephen Webb, en su libro where is everybody? Ha realizado un estupendo trabajo recopilatorio de 50 soluciones para la paradoja de Fermi agrupándolas en tres categorías: Están aquí, los extraterrestres están o ya han estado nuestro sistema planetario; Existen pero no han contactado, debido a una búsqueda inadecuada o a dificultades físicas; Y No existen, porque somos los primeros o los únicos.

Referencias

Stephen Webb: Where is everybody?
Paul Davies: Un silencio inquietante
Biografías y Vidas: Enrico Fermi

Entradas relacionadas

Tipos de civilizaciones
Civilizaciones extraterrestres

Anuncios

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s

A %d blogueros les gusta esto: