29 de Febrero

Tal día como hoy es un intento de corregir el desfase existente entre el año trópico, tiempo que invierte la Tierra en completar un ciclo en torno al Sol, y el año civil. Inicialmente introducido por Julio César y posteriormente modificado su uso por el papa Gregorio XIII, este dia extra añadido casi cada cuatro años, nos permite disponer de un calendario sincronizado con el inicio de las estaciones.

Los romanos inicialmente usaban un calendario basado en ciclos lunares que presentaba varios inconvenientes para las campañas militares y la vida cotidiana, no estando en absoluto relacionado con el inicio de las estaciones. Julio César para solucionar el problema encargó al astronomo griego Sosígenes la elaboración de un nuevo calendario, quien utilizó ciclos solares, como anteriormente los egipcios, y calculó con bastante precisión un año trópico de 365 días y 6 horas. Un calendario civil útil debía contar con un número entero de días, por lo que le asignó 365 y para evitar la acumulación del desfase, intercaló un día extra cada cuatro años.

Los romanos, a diferencia de la costumbre actual, intercalaban el día extra detrás del 24 de febrero. Para ellos dicho día era el sexto antes de las calendas de marzo, como denominaban a los días iniciales de cada mes. Así pues el día añadido era el bi-sexto, de donde ha derivado el término actual bisiesto.

El problema del calendario juliano es que la duración real del año trópico es de 365 días, 5 horas, 48 minutos y 45 segundos, siendo el desfase tras la corrección, por exceso y causando un adelanto de un día en el inicio de las estaciones cada 128 años. Debido al efecto con el transcurso de los años, en 1582 el papa Gregorio XIII impulsó una nueva reforma del calendario. El resultado fue nuestro actual calendario, denominado gregoriano, donde los años seculares de cada siglo (los que acaban en 00) anteriormente considerados bisiestos, ya no lo son salvo que sean múltiplos de 400. Es decir los años 1700, 1800 y 1900 no fueron bisiestos, 2000 si lo fue y 2100 no lo será. De esta forma cada cuatro siglos quedan suprimidos 3 días, aproximando mucho la solución al resultado deseado.

A pesar de todo la solución no es perfecta, y el calendario gregoriano dura 26 segundos más que el año trópico, produciendo un desfase de 3 días cada 10.000 años. Aunque dicho margen de error no se considera significativo, tal vez en un futuro lejano una nueva reforma cambie de nuevo nuestra medida anual del tiempo.

Notas adicionales

  • Los egipcios con anterioridad a los romanos ya habían usado un calendario solar de doce meses y 365 días, pero al haber calculado erróneamente la duración del ciclo solar y no incluir correcciones al desfase, terminó haciéndose inviable.
  • La reforma gregoriana no sólo cambió la distribución de los años bisiestos. Para arreglar el desfase acumulado por el calendario juliano empleado hasta entonces, se recortó 10 días, pasándose del 4 de octubre de 1582 al 15 de octubre del mismo año; es decir según nuestro actual calendario esos diez días nunca existieron.
  • No todos los países europeos adoptaron el nuevo calendario al mismo tiempo, por lo que existen ciertas discrepancias históricas. Por ejemplo, Isaac Newton nació el 4 de enero o el día de Navidad según se tome el calendario juliano vigente en ese momento en Inglaterra o el gregoriano. Por la misma razón Cervantes y Shakespeare murieron en la misma fecha, 23 de abril, pero diferente día.

Referencias

James Trefil: 1001 cosas que todo el mundo debería saber sobre ciencia
Pedro Velasco y Telmo Fernández: Guía del cielo 2012
Rafael Bachiller: ¿Por qué el año comienza el 1 de enero?


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