La MESSENGER orbita Mercurio

Desde el pásado 18 de Marzo una sonda espacial orbita por primera vez el planeta más cercano al Sol. Mercurio, muy parecido a nuestra luna, es el menos estudiado de los planetas de forma directa, y hasta ahora sólo habia sido sobrevolado por la Mariner 10 en los años 70. Trás un viaje de más de seis años, aprovechando los tirones gravitatorios de la Tierra y Venus, esta nave orbitará el planeta durante un año realizando una completa cartografía y tratará de dar respuestas a algunos interrogantes existentes sobre el astro.

Mercurio es un mundo pequeño, con innumerables cráteres fruto de un intenso bombardeo de meterorítos, sin actividad volcánica reciente y con diferencias de temperatura abismales entre el día y la noche debido a su lenta rotación y cercanía al Sol. Alberga el crater de impacto más grande del Sistema Solar y su aspecto nos recuerda mucho a nuestro satélite.

Llegar y orbitar Mercurio no es nada sencillo, de ahí que no se haya intentado con anterioridad. Un vuelo directo hasta el planeta probablemente sería rápido, pero debido a la atracción gravitatoria del Sol, cuando la nave llegase a las inmediaciones de Mercurio habría alcanzado tal velocidad que los cohetes convencionales no serían capaces de desacelerarla lo suficiente como para dejarla próxima al planeta. En vez de ello, la MESSENGER ha realizado un periplo de varios años sobrevolando la Tierra, Venus dos veces y tres veces más el propio Mercurio, aprovechando en cada aproximación planetaria la gravedad de los astros para frenar su velocidad progresivamente hasta entrar en su órbita actual

Me he permitido realizar una traducción de la página inicial de la misión, expuesta a continuación, donde se describe someramente la empresa y los interrogantes más importantes que intentan resolverse. En la web puede encontrase numerosa información, incluyendo fotografías, vídeos y explicaciones más extensas sobre Mercurio y el viaje de la MESSENGER.

Mercurio: Clave de la evolución de los planetas terrestres

Mercurio, Venus, La Tierra y Marte son planetas terrestres (rocosos). Entre ellos, Mercurio es un extremo: el más pequeño, el más denso (tras aplicar la corrección de auto-compresión), el de superficie más antigua, el de mayor variación de temperatura diaria y el menos explorado. Entender este “miembro final” de los planetas terrestres es crucial para llegar a comprender mejor cómo se formaron y evolucionaron los planetas en nuestro Sistema Solar. Para alcanzar este objetivo, el desarrollo de la misión MESSENGER, la sonda espacial y la instrumentación científica se ha centrado en dar respuestas a seis cuestiones claves que nos permitirá conocer a Mercurio como planeta.

Cuestión 1: ¿Porqué es Mercurio tan denso?
La densidad de Mercurio implica un núcleo rico en metales que supone al menos el 60% de la masa del planeta, un valor ¡dos veces mayor que para la Tierra! MESSENGER  recogerá información sobre la composición y mineralogía del planeta para discernir entre las actuales teorías sobre la densidad de Mercurio.

Cuestión 2: ¿Cuál es la historia geológica de Mercurio?
Antes de la misión MESSENGER ¡sólo el 45% de la superficie de Mercurio había sido fotografiada por una sonda espacial! Mediante su completa gama de instrumentos MESSENGER investigará la historia geológica de Mercurio con gran detalle, incluyendo partes del planeta nunca vistas desde la Mariner 10.

Cuestión 3: ¿Cuál es el origen del campo magnético de Mercurio?
Mercurio posee un campo magnético global, al igual que la Tierra, sin embargo Marte y Venus carecen de él. El estudio del campo magnético de Mercurio ayudará a comprender estas discrepancias entre los planetas interiores.

Cuestión 4: ¿Cuál es la estructura del núcleo de Mercurio?
Combinando mediciones del campo gravitatorio de Mercurio con los datos obtenidos por un altímetro laser MESSENGER determinará el tamaño del núcleo de Mercurio y verificará que el núcleo externo del planeta es líquido.

Cuestión 5: ¿Qué son los inusuales materiales detectados en los polos de Mercurio?
En los polos de Mercurio, el fondo de algunos cráteres que están permanentemente a la sombra contienen materiales muy reflectantes a las ondas de radio. ¿Podría ser hielo, a pesar de ser Mercurio el planeta más cercano al Sol? MESSENGER los buscará.

Cuestión 6: ¿Qué gases son importantes en Mercurio?
MESSENGER medirá la composición gaseaosa de la delgada exosfera de Mercurio, proporcionando pistas sobre los procesos que hacen posible su existencia.

Fuentes: El País/Ciencia y Crónicas del Cosmos
Enlace: Misión MESSENGER

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