Cosmos: Episodios

Cosmos: un viaje personal es, a juicio de quién escribe estas líneas, la mejor serie de divulgación ciéntifica sobre espacio y astronomía de todos los tiempos. Escrita por Carl Sagan, Ann Druyan y Steven Sotery, y presentada por el primero, fue emitida en los años 80 cosechando un éxito sin precedentes. Consta de 13 episodios y existe una versión remasterizada en DVD del año 2000 que incorpora, al final de algunos episodios, unos minutos extra donde Sagan, diez años más tarde, actualiza contenidos del capítulo en cuestión.

He aquí, a modo de homenaje, un pequeño resumen del contenido de cada episodio, las recreaciones históricas y simulaciones por ordenador más relevantes y las actualizaciones añadidas 10 después. También se ha indicado las secuencias personalmente más apreciadas, por el autor de este artículo, de cada capítulo.

1 En la orilla del océano cósmico

Soberbia introducción de todos los temas que se desarrollarán a lo largo de la serie. Según Sagan, apenas nos hemos adentrado en el océano cósmico del conocimiento del universo que sitúa al hombre, y a  nuestro planeta, como un pequeño punto en el espacio y el tiempo. Viajamos con él, en una nave imaginaria, a través de galaxias (de diverso tipo), estrellas (que nacen y mueren) y planetas hasta llegar a la Tierra. Nos habla del primer lugar de recopilación e investigación científica, la Gran Biblioteca de Alejandría, de la obras allí recogidas y de los grandes hombres que trabajaron en ella. Para situarnos en el tiempo, encaja la edad del universo en el calendario de un año terrestre, y nos explica que toda la historia de la humanidad habría ocurrido durante el último minuto del último día.
Destacado: El primer viaje en la nave imaginaria “semilla de diente de león”, la explicación de cómo Eratóstenes calculó la circunferencia de la Tierra y el paseo virtual por la Gran Biblioteca de Alejandría.
Recreaciones: Viaje a través de galaxias y estrellas; y la recreación de la Gran Biblioteca de Alejandría de la antigüedad.

2 Una voz en la fuga cósmica

Episodio dedicado a la biología, exobiología y evolución de las especies. Sagan explica el funcionamiento de la selección natural y artificial. Nos relata el largo camino evolutivo, desde la aparición de los primeros organismos hasta nosotros, a través de un calendario cósmico que condensa el tiempo del universo en un año. Resalta que la vida en la Tierra surgió poco después de su formación, pero las formas complejas requirieron mucho más tiempo. Habla sobre el ADN, las estructuras básicas de la vida en la Tierra. Nos muestra los experimentos actuales para tratar de reproducir la atmósfera primitiva en laboratorio y como se ha logrado obtener moléculas orgánicas a partir de ellos. Reflexiona sobre la posibilidad de vida en otros planetas y especula sobre qué tipos de seres, por ejemplo, podrían vivir en las capas altas de la atmósfera joviana.
Actualización: Hoy se sabe que los cometas contienen moléculas orgánicas y se especula sobre la posibilidad de que las trajesen a la Tierra en el pasado, cuando las colisiones eran habituales. También se cree que otro cometa fue el responsable de la extinción de los dinosaurios; de esta forma, los cometas habrían sido portadores de la vida y la muerte.
Destacado: Paseo de Sagan por el calendario cósmico relatando el origen y evolución de la vida. La secuencia completa de la evolución, en sencillos gráficos, explicada por Sagan al compás de fragmentos de música clásica.
Recreaciones: La leyenda de los guerreros Heike. Viaje al interior de la célula. Ilustraciones sobre la posible vida en las nubes de Júpiter.

3 La armonía de los mundos

Astrología y astronomía convivieron al principio pero con el paso del tiempo sólo la astronomía ha sido capaz de evolucionar como ciencia, sin embargo, Carl Sagan se sorprende de que aún hoy día sea sencillo encontrar astrólogos y referencias astrológicas. Nos habla de las constelaciones y de la subjetividad de las imágenes que representan. De cómo, desde la antigüedad, se ha tratado de entender los cielos, las estrellas, los planetas (estrellas errantes) y del pasado modelo geocéntrico (Ptolomeo). El punto de inflexión lo sitúa en los estudios y descubrimientos de Kepler, quién vio la perfección en la geometría y dedico gran parte de su vida a desarrollar un modelo basado en los sólidos perfectos donde encajar el movimiento de los planetas en un sistema heliocéntrico. Cuando las observaciones astronómicas le proporcionaron datos fiables, fue capaz de desechar cuanto había creído y abordar de cero el problema; descubriendo las auténticas leyes que gobiernan el movimiento planetario. Para Sagan, representa el espíritu de la ciencia. Un episodio dedicado al continuo esfuerzo del hombre por entender el universo.
Destacado: La descripción que nos hace Sagan de los modelos geocéntrico y heliocéntrico, apoyándose en curiosos dispositivos mecánicos, y la explicación de las leyes de Kepler a través de sencillos esquemas.
Recreaciones: La vida de Johannes Kepler, desde su juventud hasta su vejez pasando por su relación con Tycho Brahe, en la recreación histórica más extensa de la serie.

4 Cielo e infierno

Nuestro mundo, comparado con otros planetas, es el cielo. Sin embargo no está exento de catástrofes y cambios. Se nos habla del peligro continuo, aunque muy disipado en el tiempo, del impacto de meteoritos y cometas. Sagan nos relata el misterioso suceso de Tunguska, posiblemente debido al choque de un fragmento de cometa a principios de siglo y del gran impacto de un meteorito en la luna observado por unos monjes ocho siglos atrás. Nos habla del Halley y explica en detalle la formación y vida de los cometas. Es también el episodio dedicado a Venus, el lugar más parecido al infierno del Sistema Solar, con temperaturas abrasadoras (fruto de un tremendo efecto invernadero), presión aplastante y nubes de ácido sulfúrico. Finalmente nos indica que no sólo las catástrofes naturales pueden afectar a nuestro planeta y que, como de momento no podemos viajar a otros mundos, debemos aprender de la historia de otros planetas, valorar la ecología y cuidar la Tierra.
Actualización: Hoy se asume que los cometas colisionan periódicamente con satélites, llegando en ocasiones a destruirlos (anillos) y formándose nuevos satélites de los restos con el tiempo. El efecto invernadero se ha intensificado en diez años y Sagan nos da algunos breves consejos ecológicos para evitar que nuestro mundo se malogre.
Destacado: La representación del Sistema Solar en el estudio con planetas y satélites, a escala relativa, y las explicaciones de Sagan sobre los mismos y los cometas caminando entre ellos.
Recreaciones: Investigación sobre el evento de Tunguska y la observación del impacto lunar de un meteorito por antiguos monjes. Viaje simulado a Venus, siguiendo las sondas Venera.

5 Blues para un planeta rojo

Capítulo dedicado a Marte. Se destaca la fascinación que causó el planeta a varias generaciones a principios y mediados de siglo, contrastada con la actual falta de interés. Sagan rememora “La guerra de los mundos” de H.G. Wells con marcianos despiadados e invasores. Nos relata la obsesión del astrónomo Percival Lowell, empeñado en ver grandes canales en el planeta rojo, construidos por una civilización avanzada luchando contra la sequía progresiva de su mundo. Recuerda la magia de los primeros relatos de ciencia ficción sobre Marte que influyeron en hombres como Robert Goddard, pionero e impulsor de los primeros cohetes, o sobre él mismo. Describe, con bastante detalle, la mítica misión de los Vinking (en la que participó personalmente) y la búsqueda de vida en Marte, con resultados no concluyentes. Finalmente aporta algunas ideas sobre la posible futura terrificación del planeta rojo, que paradójicamente, podría incluir grandes canales para transportar agua desde los polos.
Actualización: Sagan explica que el estudio de Marte en estos años nos ha ayudado a comprender los nocivos efectos de la ausencia de ozono y como sería un invierno nuclear. También nos da detalles sobre posibles vuelos tripulados a Marte, y sugiere que el coste para tan magna empresa podría deducirse del actual gasto militar. El beneficio, a largo plazo, es convertir a la humanidad en una civilización multiplanetaria.
Destacado: El vuelo simulado de la nave espacial sobre la superficie de Marte y el interior del valle Marineris. Y las imágenes reales del planeta rojo emitidas por las sondas Viking, relatadas por Carl Sagan.
Recreaciones: El inicio de “La guerra de los mundos” de Wells, el Marte imaginado por Lowell y los esfuerzos de Goddard en la construcción los primeros cohetes.

6 Historias de viajeros

Este episodio es un canto a la exploración y a los descubridores y viajeros. Sagan remarca el afán exploratorio y curiosidad del ser humano. Nos muestra la Holanda renacentista del siglo XVII, cobijo de artistas, pensadores y hombres de ciencia; origen de numerosas expediciones comerciales y científicas. Desde aquí, a su juicio, la ciencia tuvo un gran impulso, hacia lo pequeño (Leeuwenhoek a través del microscopio) y hacia lo grande (Huygens mediante el telescopio). Nos habla de los viajeros más modernos, las sondas Voyager, nos hace partícipe de la misión en Tierra y describe en detalle las sondas espaciales, su recorrido por planetas y lunas, y nos muestra algunas de las muchas imágenes que nos han enviado.
Actualización: Desde la emisión de la serie, se ha procesado toda la información enviada  por las Voyager,  han logrado alcanzar Saturno, Neptuno y continuar su viaje hacia las estrellas. Sagan nos muestra imágenes de este final de viaje a través del Sistema Solar.
Destacado: Seguimiento del viaje de las Voyager a través de la información fotográfica recogida por las mismas y el viaje imaginario entre las lunas y anillos de Saturno.
Reconstrucciones: La Holanda del siglo XVII, incluyendo vida y obra de Huygens

 7 El espinazo de la noche

En este capítulo Sagan nos relata como el hombre siempre ha sentido curiosidad por las estrellas y el cosmos. En la antigüedad se buscaron explicaciones místicas y divinas, el pueblo Kung en Botswana, por ejemplo, creía que la porción de vía láctea que veían durante la noche era la espina dorsal del cielo. La naturaleza era impredecible y, a ojos de nuestros antepasados, gobernaba el caos. Sin embargo, hace 2500 años hubo en las islas jónicas un glorioso despertar de la ciencia. Nos habla de Tales de Mileto, Anaximandro, Anaxágoras, Empédocles, Demócrito, Euclides y Aristarco de Samos, quienes sostuvieron, entre otros muchos conceptos, que todo estaba formado por átomos, que seres humanos y animales procedían de formas más simples, que la Tierra era un planeta más girando alrededor del Sol y que las estrellas eran soles lejanos. Fue el paso del caos al cosmos, leyes y orden en la naturaleza. Desgraciadamente, poco más tarde surgieron movimientos que separaron la razón de la experimentación y terminaron condenando el libre pensamiento. Las ideas de Pitágoras, Platón y Aristóteles fueron usadas para sumir la ciencia en la oscuridad durante cinco siglos, hasta la llegada del Renacimiento.
Destacado: Las explicaciones de Sagan sobre astronomía a un grupo de niños en una escuela, donde incluso habla de la detección de planetas extrasolares.

8 Viajes a través del espacio y el tiempo

Carl Sagan nos recuerda que siempre hemos sido viajeros espaciales, a bordo del planeta Tierra, que se desplaza constantemente por el Sistema Solar  y la galaxia. Del mismo modo también somos viajeros temporales. Se nos muestran el aspecto que tenían algunas constelaciones hace un millón de años y el que tendrán dentro de un millón más. Nos explica la teoría de la relatividad de Einstein, según la cual, en nuestro universo la velocidad de la luz es una constante absoluta e inalcanzable y de cómo se produce una dilatación del tiempo en velocidades próximas. Aunque no puede alcanzarse la velocidad de la luz, según Sagan, esta ralentización temporal será la clave de los futuros viajes a las estrellas. Nos muestra, comparándolos con los diseños de máquinas voladoras de Da Vinci previos a la aeronáutica, proyectos serios de futuras naves estelares basadas en motores de fisión y fusión. A partir de una breve disertación sobre los viajes en el tiempo, especula como sería hoy nuestro mundo si la tradición científica Jónica hubiese continuado. Los descubrimientos de Newton y Einstein se habrían realizado casi 1000 años antes y ahora posiblemente estarían de vuelta las primeras naves estelares. También nos habla del origen del Sistema Solar, y de como en la historia del vida en el planeta Tierra, la vida inteligente podría haberse originado a partir de un buen número de ramas evolutivas distintas, si las condiciones casuales del momento hubiesen sido diferentes.
Actualización: Sagan nos presenta su única obra de ficción, Contacto, y como a partir de unas ecuaciones desarrollador por un colega físico como soporte a un supuesto sistema de transporte galáctico rápido mostrado en el libro, los viajes en el espacio-tiempo podrían ser posibles.
Destacado: La explicación de los efectos relativistas sobre un viajero espacial a través del viaje en moto de un chaval en el pueblo italiano de Leonardo, y los bocetos e ilustraciones de posibles futuras naves estelares.
Recreaciones: Simulación del aspecto de las constelaciones vistas desde nuestro planeta a través de eones de tiempo.

9 La vida de las estrellas

Capítulo de lo muy grande, y lo muy pequeño. Sagan nos explica el concepto matemático de infinito, y el uso de la notación científica para escribir cantidades muy grandes. Nos habla de la composición última de la materia, los átomos, y de cómo es posible formar todos los elementos existentes en el Universo combinando electrones, protones y neutrones. Todos se han formado a partir de hidrógeno y helio, en el interior de las estrellas, y expulsados en los estadios finales del astro. Todo cuanto vemos, y nosotros mismos, se ha formado a partir de polvo de estrellas. Nos relata el nacimiento, evolución y muerte de las estrellas, incluyendo nuestro propio sol, dependiendo dicho ciclo de la cantidad de masa de la estrella. Para masas similares a nuestro sol, la estrella se convierte, cerca de su final, en gigante roja y luego en enana blanca y enana negra. Para soles mayores, se transforma en supergigante roja y posteriormente en supernova, explosión que la convierta en el astro más brillante de la galaxia, terminando como estrella de neutrones o agujero negro. El episodio finaliza con especulaciones de cómo puede afectar la gravedad al espacio-tiempo produciendo agujeros de gusano que permitan atajos en el tejido del universo e incluso conexiones entre distintos universos.
Actualización: Sagan nos muestra imágenes astronómicas recientes de la superficie de otra estrella (Betelgeuse), de una supernova en una galaxia cercana a la Vía Láctea y discos de gas y polvo alrededor de estrellas vecinas
Destacado: Descripción del googol y del googolplex, números muy grandes. Explicación y representación de la tabla química de los elementos con frascos conteniendo porciones reales de los mismos.
Recreaciones: Viaje simulado a las inmediaciones de una estrella en fase de supernova y el amanecer de la Vía Láctea, visto desde algún mundo en las Nubes de Magallanes.

10 El filo de la eternidad

Episodio dedicado a la cosmología. Sagan nos embarca en un viaje por un universo repleto de galaxias y cuásares, mostrándonos los diferentes tipos, colisiones entre galaxias, la Via Láctea y nuestro lugar en ella. Nos relata el origen del universo, según la actual teoría del Big Bang, cómo las observaciones basadas en el efecto Doppler mostraron el progresivo alejamiento entre galaxias y las posibilidades de un universo pulsante con expansiones-contracciones frente a una expansión eterna. Reflexiona sobre la religión hindú, la más acertada en cuanto a tiempo y vida del Universo. Nos deleita con una explicación sobre dimensiones espaciales adicionales, y explica como nuestro universo bien podría ser cerrado, finito e ilimitado. Reflexiona sobre las conjeturas de jerarquías infinitas de universos, progresiva y regresiva, de unos dentro de otros.
Actualización: Sagan nos indica que en diez años se ha avanzado mucho. Ahora existe una cartografía del Universo que muestra a las galaxias acumuladas formando enormes estructuras, como si estuvieran a lo largo de la superficie de múltiples burbujas. En contraposición, se ha observado una radiación de fondo uniforme, algo aparentemene contradictorio. Hace referencia a la materia oscura aún  no descubierta y nos sugiere que pronto tendremos una respuesta.
Destacado: La explicación, basada en la obra Planilandia de Abbot, sobre dimensiones espaciales adicionales, más allá de las que podemos percibir.
Recreaciones: Las observaciones de Milton Humanson, antiguo mulero, para Edwin Hubble que ayudaron a establecer la actual teoría del Big Bang. Viaje simulado a través de galaxias.

11 La persistencia de la memoria

Episodio dedicado a la información y al conocimiento. Sagan nos explica el significado de un bit y la cantidad de información que hay almacenada en cada célula viva, codificada en el ADN. Desde los 10.000 bits de un virus hasta los 5.000 millones de los más seres complejos como las ballenas, poseedoras de un sistema de comunicación de miles de kilómetros, recientemente entorpecido por el hombre. El cerebro de los animales, y muy especialmente el del hombre, multiplica la capacidad de almacenamiento disponible en los genes. La información genética es estática, en las neuronas es dinámica y versátil. Nos describe la estructura del cerebro, comparándola con el crecimiento de las ciudades, evolucionando de dentro hacia fuera, con las partes más antiguas y modernas funcionando al mismo tiempo. Agresión, miedo, etc. pertenecen al cerebro primitivo, las funciones superiores están en la corteza exterior. Llegado el momento, el hombre pudo superar la capacidad de almacenamiento de su cerebro con la invención de la escritura, el más fantástico de los inventos, y hoy día se dan pasos hacia una inteligencia global colectiva. Finalmente Sagan especula sobre cómo podrían ser las mentes de seres extraterrestres y nos habla de los discos con imágenes y sonidos de la Tierra transportados por las sondas Voyager, y que tal vez, en un futuro lejano sean leídos por dichas inteligencias.
Destacado: Las reflexiones sobre la invención de la escritura y la popularización de los libros en una biblioteca americana.
Recreaciones: Escenas de criaturas marinas, delfines y ballenas. Simulación del interior del cerebro humano, mostrando primero el aspecto externo y luego las conexiones neuronales.

12 Enciclopedia Galáctica

Capítulo dedicado a la existencia y búsqueda de inteligencia extraterrestre. Sagan relata las características más comunes de los avistamientos y encuentros con alienígenas, rebatiendo tal posibilidad, ya que nunca existen pruebas objetivas. Reflexiona sobre la posibilidad de la existencia de civilizaciones más antiguas en nuestra galaxia y nos detalla los primeros pasos del hombre en su actual intento de contactar con ellas. Especula sobre el día en que un nuevo Champollion nos abrirá las puertas a la comunicación con otros seres y la piedra de Rosetta empleada será la ciencia. Nos explica de forma clara y sencilla la formulación de la ecuación de Drake, cuyo resultado es el número de civilizaciones técnicas avanzadas en la galaxia y en la cual uno de los factores más importantes es la longevidad de las civilizaciones. Dependiendo de si tienden a destruirse, el resultado puede variar de una a varios millones. Sagan imagina una enciclopedia galáctica, elaborada por alguna antigua y avanzada civilización, donde se recogen los datos de muchos mundos y civilizaciones, tal vez incluida la nuestra.
Actualización: Durante todo este tiempo el interés por el fenómeno OVNI se ha mantenido, sin embargo, no hay pruebas. Se ha avanzado bastante en la búsqueda de señales de radio extraterrestres con varias misiones en marcha y propuestas, aunque aún no se detectado nada. La búsqueda continúa.
Destacado: El simple y detallado desarrollo de la fórmula de Drake, paso a paso, y su interpretación.
Recreaciones: La supuesta abducción de Betty y Barney Hill, y la traducción de los jeroglíficos egipcios realizada por Champollion.

13 ¿Quién habla en nombre de la Tierra?

En este episodio Carl Sagan pone a examen a la humanidad en su conjunto. Nos recuerda nuestros aciertos y nuestros errores, y nos advierte del terrible peligro nuclear. Nos muestra que el encuentro entre civilizaciones no siempre tiene que ser nefasto para una de ellas (Pizarro y los Inca), como así ocurrió entre los Tlingit y el navío de investigación La Pérouse. Se lamenta de la enorme pérdida de la Gran Biblioteca de Alejandría, destruida e incendiada por la barbarie. Critica que en la antigüedad la ciencia fuera algo reservado a unos pocos, en vez  de compartido con el pueblo. Explica como una única cabeza nuclear tiene más poder destructivo que todas las bombas TNT empleadas durante la segunda guerra mundial, y el aún peor, invierno nuclear. Se pregunta si seremos capaces de evitar nuestra propia destrucción y perdurar como especie más allá de una existencia limitada en nuestro planeta.
Actualización: Diez años después, Sagan se complace del fin definitivo de la guerra fría, de la aceptación universal de los derechos humanos, de la reducción de armas nucleares. Aún queda mucho por hacer, pero tal vez haya esperanza. Está en nosotros decidir si empleamos la tecnología para alcanzar las estrellas o para destruirnos.
Destacado: El relato sobre la Gran Biblioteca de Alejandría, su época de esplendor y su final. Sobre el último científico que trabajó allí, una mujer, y sobre los tesoros científicos y culturales que albergaba, perdidos para siempre.
Recreaciones: El encuentro entre la tribu de los Tlingit y los tripulantes del buque de investigación francés La Pérouse.

Enlaces: The Carl Sagan Portal

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1 comentario »

  1. lestat546 said

    muy interesante la serie y desde luego la recomendacion

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